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La vida antes de Arduino, microcontroladores antiguos Deja un comentario

¿No había nada antes de Arduino? ¿Desde cuándo hay makers? ¿Existía la vida antes de Arduino?. A los más veteranos seguramente les esté ofendiendo estas preguntas, no es mi intención y este articulo os lo dedico a vosotros. Haré un pequeño repaso a la vida de microprocesadores y microcontroladores que tanto placer nos han dado en los 70, 80 y 90, mucho antes de Arduino. A los más jóvenes decirles que nunca viene mal saber el origen de las cosas y que aun en día pueden “cacharear” con las “antigüedades” que hoy vamos ver.

El primer microprocesador disponible comercialmente fue el Intel 4004 en 1971, una CPU de 4 bits en un chip simple. Su sucesor, el Intel 8008 de 8 bits, llego un año más tarde y se convirtió en la primer CPU de los ordenadores personales. En el 74 llegaron las revisiones de estos chips el Intel 4040 y el Intel 8080. Todos estos chips hoy en día se han convertido en artículo de colección y en plataformas como ebay se pagan verdades locuras por ellos. Así es que lo mismo tienes un tesoro en ese armario repleto de trastos viejos y no lo sabes.

Dos años más tarde llegaron los conocidos Intel 8086 e Intel 8088 estos ya con 16 bits y los primeros miembros de la arquitectura x86 de la que se basa la mayoría los ordenadores personales creados hasta el momento. Estos chips actualmente se utilizan para “intentar” enseñar el complejo lenguaje ensamblador en las carreras de ingeniería. Alguno lo hemos sufrido.

Otros procesadores de esta era son el Z80, el 6502 del Apple II y el Sinclair ZX Spectrum. Este último muchos de vosotros lo recordareis con cariño como vuestra primera experiencia en la informática, como es mi caso. Aunque quedan lejos esos años y esa tecnología, estos procesadores o sus descendientes aún se utilizan en los sistemas embebidos.

Y ya llego a la tecnología de microcontroladores PIC, una unidad de microcontrolador completa, con procesador, memoria y E/S programables. Esta tecnología data de 1975 de la mano de Microchip Technology y aunque se diseñó para mejorar el rendimiento de las CPUs, en pocos años se convirtió en el hobby de muchos aficionados debido a su bajo coste, disponibilidad inmediata y gran cantidad de herramientas de programación libres. Me atrevería decir que en estos años se creó el “movimiento maker”. De estos cimientos muchos años después nacerá Arduino.

Los microcontroladores PIC son muy baratos, valen menos de 2€. Incluso podéis conseguir muestras en las web de Microchip y Texas Intrumentals. Pero son difíciles de programar si no controlas C en bajo nivel mezclando código ensamblador (los compiladores de C lo suelen permitir). Pero vinieron los PICAXE para facilitarnos un poco la vida. Estos PICs tienen un firmware preprogramado con un intérprete de BASIC (“facilitando” la programación) y se pueden conectar por el puerto serie a nuestro PC eliminando así la necesidad de un programador de PIC.

Otra placa parecida al PIC PICAXE es Parallax BASIC Stamp. Esta placa se programa en otra variante de BASIC, pero ya se va pareciendo más a nuestro Arduino. El BASIC Stamp también aprovecha el concepto de añadir “otras placas” como los shields de Arduino. Tanto para PICAXE como para BASIC Stamp existen kits de iniciación. De hecho, BASIC Stamp, era la placa que utilizaba casi todo el mundo antes de salir Arduino pero tenía un coste alto y no era sencillo de programar. Con estas y otras premisas, el equipo fundador de Arduino se propuso abaratar esta placa y crear una plataforma en la que fuera todo más accesible y sencillo dando lugar al mundo Arduino.

Arduino utiliza los microcontroladores Atmel AVR. Pero el verdadero poder de Arduino no se encuentra en el hardware ya que hay muchas otras placas y microcontroladores que ofrecen una funcionalidad similar. En lo que realmente ha revolucionado el mundo maker es el software, con su IDE. Nos ha facilitado a muchos poder adentrarnos en este mundo de creatividad tecnológica.

Por último comentarte que existen alternativas todavía más fáciles al código nativo de Arduino, los lenguajes de programación visual. Abren las puertas a niños, mayores y a todo aquel que quiera adentrarse en el mundo de la electrónica y de las ciencias de la computación.

 

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